火星成亿万富翁下一站梦想地 民间复兴太空探索

2013-03-17 11:23:30 来源: 国际先驱导报
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核心提示: 作为一名怀揣太空梦想的亿万富翁,丹尼斯·蒂托的执着不仅为实现儿时的梦,更是为了传达“人人都能上太空”的理念。

丹尼斯·蒂托
丹尼斯·蒂托

理查德·布兰森

理查德·布兰森

艾伦·马斯克

艾伦·马斯克

2月27日,全球首位太空游客、72岁的美国亿万富翁丹尼斯·蒂托宣布,最快将在5年内启动人类探索火星之旅,甚至可能将一男一女两名志愿者送往火星。

这项大胆的计划一经公布就备受瞩目,因为即便是走在太空探索最前沿的美国航天局(NASA),其载人火星探索规划最早也要等到2030年之后,人类登陆火星的日程更是排在本世纪末。如果蒂托的火星之旅得以现实,将意味着民间太空探索的脚步超出了官方一大步,这其中,离不开蒂托和那些“太空发烧友”们对梦想的执着。

“一个腰缠万贯的观光老头”

作为世界上首位自掏腰包的太空游客,蒂托于2001年花费2000万美元,乘坐俄罗斯“联盟”号飞船前往国际空间站并停留8天。

在当时,这一“吃螃蟹”的举动不仅被视为烧钱炫富,还惹怒了NASA。时任NASA局长丹尼尔·戈登对此颇为不屑地说:“我们没有时间来手把手地教未经训练的游客上太空。”

时隔十年后,如今蒂托已从“业余游客”变身成为私人航天领域的领军人物,掌管着一家非营利机构“灵感火星基金会”。身份转换的背后,是他对太空探索近乎狂热的追求。

蒂托于1940年出生在美国,父母是来自意大利的底层印刷工人。17岁的一天,蒂托从电视上见证了前苏联发射世界上第一颗人造卫星“斯科特巴克号”的壮观场面,于是他梦想着有一天自己也能探索宇宙。

1964年,蒂托进入NASA“喷气推进实验室”,从事无人航天飞行研究。经过多次申请和尝试后,他未能如愿入选宇航员。意识到自己的太空梦可能无法在NASA实现,蒂托转行进入金融投资领域,创立了维尔夏公司,经营航天技术与工艺的商业应用业务。

在商界数十年的打拼让蒂托跻身亿万富翁行列,他也从未忘记儿时的太空梦。1991年,蒂托向前苏联申请去太空旅游,遭到拒绝。前苏联解体后,其“和平号”空间站因遇到资金问题而陷入困境。这给了蒂托新的机会。他提出出资2000万美元资助“和平号”,条件是乘坐“和平号”遨游太空。“和平号”空间站所属公司很快同意了蒂托的要求。

但此后的太空之旅依然一波三折:先是“和平号”空间站在2001年3月23日中止使命。在接受严格升空训练时,蒂托还一度因肺炎入院治疗。俄方计划把蒂托的太空之旅安排在建设中的国际空间站。但这一安排遭到NASA的竭力反对,蒂托则被讽刺为“一个腰缠万贯的观光老头”。经各方反复协商,终于在2001年4月达成妥协,几天后,蒂托的梦想成真。

宝刀未老领跑火星旅行

“我不会有机会去火星了,但是我有机会进入地球轨道。这样做是完成我的一个人生梦想。”十多年前蒂托还在忐忑等待升空时,进入太空已是最大的心愿。而现在看来,似乎火星也并非遥不可及。

太空梦圆后的蒂托并未就此安度晚年,他成立了“灵感火星基金会”,网罗航空航天界的专业人士,开始以民间的力量筹划火星之旅。

在2月27日召开的新闻发布会上,“灵感火星基金会”公布了探索火星的大胆计划——在2018年发射飞船拜访火星,在其附近飞过后返航。

有媒体注意到,正式的新闻稿中,并未提到此次任务将是载人飞行。但是美国《新太空》期刊披露称,飞船很可能载有两人,因为改装后的太空舱能够提供宇航员长期生存所需。此外,3月3日在蒙大拿州举行的美国电气和电子工程师协会(IEEE)航天会议上,出席会议的蒂托发表了主题为“2018年载人火星任务可行性分析”的演讲。显然,载人火星之旅已经提上了他的日程。

飞船的第一个发射窗口将是2018年1月5日,经过228天的长途飞行,两名志愿者将被送达火星上空,距火星最近处不到160公里,随后立即返航,273天后抵达地球大气层。

如果2018年未能成行,只有等到下一个发射窗口2031年。飞船的轨道由蒂托及其团队根据NASA早前的计算设计,这条轨道将利用行星在相关日期处于特殊排列状态时的引力,让飞船获得更快的速度。

项目预计将耗资超过10亿美元,资金将来自捐助和赞助。蒂托计划使用美国私人太空公司SpaceX正在开发的一款名为“重型猎鹰”的巨型火箭,它是目前唯一一架可将人类发送到超出地球轨道的商业火箭,还将使用该公司改装后的“龙”太空舱。但飞船不会配备着陆器和宇航服,因此两名宇航员不需要太空行走或着陆出舱行走。飞船内的生活空间将有17立方米,宇航员只能获得少量食物,饮用水则由尿液循环而成。

私人火星之行可行吗

尽管计划已初具雏形,但在包括航天领域专业人士看来,仅用短短5年筹备两人的火星之旅充满太多不确定。伦敦大学学院的太空医药中心负责人凯文·冯指出:“即便NASA表示要实施载人火星探索,我们也会感到惊讶,更不用说是私人机构在做这件事。”

那么蒂托的火星计划可行度到底有多高?

首先,此次“往返”之旅至少耗时500多天,目前的载人航天技术是否能做到这一点?答案是肯定的。事实上,飞船摆脱地球引力所需的能量要超出从地球飞往火星消耗的燃料。

然而500多天的太空飞行中,最受考验的还是搭乘飞船的宇航员,长期的失重会导致他们身体和精神上出现各种异常反应,不可预知的强烈太空辐射也可能给宇航员的身体造成诸多未知的威胁。此外,如果是两人同行,在漫长的太空旅程中,他们的关系也将受到严重考验,因为在密闭的狭小空间里相处,任何小的不和都可能引发巨大矛盾。如果其中一人突发健康状况,另一人如何处置也将遭遇难题。

也有科学家猜测,蒂托本人是更合适的人选。因为辐射对于已经72岁高龄的他,造成的影响要远低于年轻人受到的长期健康威胁。不过,对于自己是否将再次“出马”,蒂托本人未作表态。

虽然挑战艰巨,民间的努力至少打开了更多希望的天窗。乔治华盛顿大学的太空政策中心前主任约翰·罗格顿说,正如十多年前蒂托将成为首位自费太空游客时,几乎所有的声音都是反对;此次对于极富挑战的火星计划,各种质疑依然不断,但是,没有任何证据能证明这完全不可行。

民间力量引领太空探索复兴

“如果普通人都能感受太空的美,如果艺术家,有创造力的人能上太空,这或许能给我们社会带来更大的价值。”用蒂托自己的话说,他的执着不仅为实现儿时的梦,更是为了传达“人人都能上太空”的理念。

美国太空探险公司总裁汤姆·雪莱指出,蒂托的确是私人太空之旅的开路者,自他之后开辟了一个私人前往太空旅游的市场。从此,遨游太空就不再是各国官方派遣宇航员的“专利”。越来越多的富豪不惜重金投资各种各样的私人航天项目,太空旅行的成本正变得愈发低廉,掀起了新一轮太空开发热。这些太空发烧友们也被媒体称为“太空牛仔”。

英国维珍集团老板、亿万富翁理查德·布兰森或许是其中最“高调”一位。2008年,布兰森资助的科学家们研制出了太空船,命名为“太空船二号”。维珍银河公司还与NASA达成一笔价值450万美元的合同,将太空船租给NASA用于三次研究性飞行。2011年10月,布兰森在美国新墨西哥州沙漠地区耗资2亿美元打造的全球首个商业太空港竣工,他预计,在航线推出的12年内,将有10万人乘坐维珍航天的太空航线,一睹宇宙真貌。63岁的布兰森则打算在今年带着子女同游太空。

“宝刀未老”的还有美国旅馆业大亨,67岁的罗伯特·比奇洛,这位经营连锁旅馆发家的富豪梦想开设“太空旅馆”。他投资建造的“太空旅馆”二号试验舱——“创始二号”在2007年发射升空。下一步则是实验载人太空舱。比奇洛计划,到2015年前,他拥有的世界上第一座私人商业“太空旅馆”将正式开张。

和前辈们相比,年仅42岁的在线支付系统“贝宝”创始人艾伦·马斯克要数后起之秀,但他同样野心勃勃。1999年,马斯克创立了在线支付系统“贝宝”,3年后便以15亿美元的价格售出,开始创办SpaceX公司。其宗旨是打造更轻便、精简的火箭推动器,改变整个火箭领域。马斯克的雄心壮志为他赢得了现实版“钢铁侠”的称誉,《钢铁侠2》甚至还在他的工厂里取景。

对于蓬勃生长的民间太空生力军,官方航天机构也一改过去的生硬冷面孔。正如NASA前局长格里芬的评价:“太空牛仔”们的努力正使得人类进入一个太空探索复兴时代。官方和民间在航天技术领域的合作早已密不可分。目前NASA官方尚未就蒂托的火星计划表态,但在“灵感火星基金会”的研究报告中,NASA下属艾姆斯研究中心的负责人彼特·沃尔顿正是合作作者之一。NASA还将给此次火星任务提供各种技术支持。

陈雅娟 本文来源:国际先驱导报 责任编辑:王晓易_NE0011
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