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格林尼治时间或成历史 将被原子时替代

2012-01-17 10:18:42 来源: 网易探索 举报
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核心提示:即将在16日到20日于日内瓦召开的国际电信联盟会议上,各国代表将讨论“闰秒”的存废。如果闰秒被废除,就意味着世界时间与大名鼎鼎的格林尼治时间彻底脱钩,完全转入原子时间的轨道。

格林尼治时间或成历史 将被原子时替代

或许到了“世易时移”的时候。在16日到20日于日内瓦召开的国际电信联盟会议上,各国代表将讨论“闰秒”的存废。如果闰秒被废除,就意味着世界时间与大名鼎鼎的格林尼治时间彻底脱钩,完全转入原子时间的轨道。

在格林尼治时间的发源地英国,人们对此抱有复杂的感情。格林尼治天文台在人类确定时间标准的历史上堪称泰斗,然而随着现代科技的发展,它早已退出江湖。政府高官将格林尼治时间看做民族荣誉,誓言全力维护。而科学家指出,无论格林尼治时间还是原子时间,英国科学的骄傲不会改变。

格林尼治天文台:已退出江湖

位于英国伦敦东南部的格林尼治天文台是格林尼治时间的发源地。过去人们主要通过观测太阳等天体的位置变化来确定时间,“1851年在格林尼治天文台设立的子午环望远镜,使人们获得了前所未有的天文学时间测量精度”,这里的现任测时负责人罗里·麦克沃伊告诉记者。

在1884年的“国际经度会议”上,格林尼治天文台测定的经线被确定为零度经线,也就是本初子午线,当地时间相应成为各地时间的基础。比如北京时间是格林尼治时间加8小时,而美国东部时间是格林尼治时间减5小时。

实质上,格林尼治时间是“地球自转时间”,因为地球的自转导致了太阳东升西落和昼夜交替。但随着科技的进步,人们发现地球自转的速度实际上并不稳定,相比之下,利用原子的特性来确定时间要更为可靠,于是时间测量系统逐渐转向了原子钟。目前地球自转时间与原子时间相比,大约每年会慢半秒。

现在全球通行的“世界协调时”,是两个时间标准的综合体。它基于原子钟,但为了保持与地球自转时间的一致,在两者差异累积到快要到一秒的时候,就加上或减去一个“闰秒”。自1972年这套体系确立到现在,已经添加了24个闰秒。这给卫星定位、导航等依赖时间精度的高科技领域带来很大不利影响,因此有些国家提出废除闰秒,完全采用原子时间标准。

对于这一争论,麦克沃伊说:“从上世纪50年代起,格林尼治天文台就已经不再决定时间,它现在是一个博物馆,为英国决定时间标准的任务已经转交给了国家物理实验室。”格林尼治天文台也没有直接参与国际电信联盟即将召开的会议,“但是我们会作为时间历史学者关注相关结果。”

政府官员:感受民族主义暗流

与格林尼治天文台的淡出不同,在是否改变时间标准的问题上,英国政府官员反应强烈。英国负责科技事务的大臣戴维·威利茨通过媒体公开说:“这是一个从科学上看双方论据平衡的问题,但我确实感到了民族主义的暗流。”

他提到的“论据平衡”是指,虽然闰秒会在高科技领域造成不便,但如果废除闰秒也会有一些问题。比如在若干年之后,原子钟与地球自转差异的累积会导致原子时间与人们的自然感受不一致,原子钟上标明的午夜可能是生活中的正午。

而“民族主义”则不用说,格林尼治时间是在大英帝国全盛时期被确定为世界时间的基础,早已被许多英国人看做是民族荣耀的象征。

英国媒体在报道相关问题时也不忘提到,海峡那边的老对手法国人当年在“国际经度会议”上反对格林尼治时间,失利后还曾单独自行使用“巴黎标准时间”。而如果废除闰秒,实际上也就是彻底摆脱格林尼治时间,时间标准的掌控权就会落入国际计量局,而这是一个设在巴黎的机构。

威利茨说,英国将在国际电信联盟会议上全力维护格林尼治时间的地位。

科学家:英国科学骄傲不变

对于此次会议结果是否会影响民族骄傲,英国的科学家又有自己的看法。英国国家物理实验室现在已是英国的授时中心,该机构专家彼得·韦伯利认为,虽然此次会议结果难料,但无论如何,英国科学的骄傲不会改变。

他在接受记者采访时说,国际电信联盟对闰秒问题是否要投票表决,这个议程尚未最后敲定。即便投票,结果也难以预料,因为在2011年的一次意见调查中,有13个国家支持废除闰秒,3个国家反对,还有100多个国家没有表态,鹿死谁手尚未可知。

其实,即便是原子时间,也离不开英国科学家的贡献。因为正是英国国家物理实验室发明了世界上第一台精确计量原子时的铯原子钟,这项技术现在被各国的授时中心广泛使用。

“当初把格林尼治时间作为世界时间的基础,和后来国家物理实验室研发出第一台能成功运行的铯原子钟,都是重大的历史成就,英国人民可以继续为这些成就感到骄傲。”的确如此,一个国家如果有真正重大的科技贡献,就能在类似争议中抛开外在喧嚣,它在全球科技领域的地位就能经受住时间的考验。

张春续 本文来源:网易探索 责任编辑:王晓易_NE0011
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